¿Qué es una especie?

Las especies son tipos diferentes de organismos. Veremos donde está el limite entre un tipo y otro.

Ernst Mayr propuso en 1940 una definición rigurosa del concepto de especie. Mayr describió a una especie biológica como “un grupo de poblaciones naturales cuyos individuos se cruzan entre sí exitosamente de manera real o potencial y que están reproductivamente aislados de otros grupos”.

Mayr agrega además que los miembros de una especie están “reproductivamente aislados” de otros grupos, es decir, miembros de distintas especies no pueden cruzarse entre sí. La posibilidad de que algunos individuos de especies diferentes tengan una progenie ocasional no es relevante como proceso natural. Además, la progenie híbrida en general es estéril o de vida corta. A esto último alude el término “exitosamente” de la definición.

Para que surja una nueva especie, es decir, para que ocurra especiación, debe establecerse algún mecanismo biológico que impida la reproducción entre individuos, ya sea por impedimento del apareamiento, la fecundación o de la fertilidad o viabilidad de los híbridos. Si estos mecanismos o barreras de aislamiento entre especies distintas no existiesen, a lo largo del tiempo los organismos de una especie podrían intercambiar genes con los miembros de otra especie y, en consecuencia, no retendrían las características adaptativas fisiológicas, morfológicas y comportamentales que les permiten sobrevivir y reproducirse de manera exitosa en su medio particular.

El concepto biológico de Mayr es ampliamente aceptado por los zoólogos. Sin embargo, falla cuando la reproducción involucra poco o mucho intercambio sexual. Muchas plantas se reproducen en forma asexual; además, pueden formar híbridos fértiles con otras especies. Por otra parte, las bacterias, con su variedad de formas de intercambio genético, no se ajustan netamente a esta definición. Así, aunque los botánicos y los microbiólogos usan el vocablo “especie”, ésta representa una construcción diferente de la utilizada por los zoólogos.