¿QUÉ ES UN VIRUS?

Características básicas de los virus

Un virus es un complejo macromolecular constituido fundamentalmente por un ácido nucleico, que corresponde al genoma viral, rodeado de una cubierta proteica llamada cápside. En conjunto, el ácido nucleico y las proteínas constituyen la nucleocápsula.

Algunos virus poseen alrededor de la nucleocápsula una estructura membranosa que recibe el nombre de manto o envoltura, constituida por una bicapa de lípidos y glicoproteínas. La estructura física completa de un virus se denomina virión.

El genoma viral está formado por un solo tipo de ácido nucleico, ADN o ARN, el cual codifica para las enzimas virales que participan en el proceso de replicación viral y las proteínas que constituyen la cápside. Estas proteínas o capsómeros se disponen de manera regular y simétrica alrededor del ácido nucleico, formando tres tipos de cápside: icosaédrica (20 caras iguales), helicoide y compleja. La forma adoptada por la cápside le confiere a los virus estabilidad termodinámica y la capacidad de almacenar una masa determinada en el menor volumen posible.

A diferencia de las células, los virus no poseen citoplasma, ribosomas, ni otros organelos membranosos. Tampoco tienen la capacidad de dividirse autónomamente ni de sintetizar por sí mismos sus propios componentes. Por este motivo se comportan como parásitos intracelulares estrictos, es decir, infectan células vivas para aprovechar su maquinaria metabólica. Esto les permite realizar la síntesis de sus componentes y replicarse generando una progenie viral. Por lo tanto, cuando un virus se encuentra fuera de la célula, es metabólicamente inerte, ya que no tiene la maquinaria para realizar reacciones químicas.

La mayoría de los virus posee un rango de huésped muy estrecho, por lo que se han clasificado en tres grupos, de acuerdo a las células de los organismos que parasitan, se reconocen así: virus animal, virus vegetal y bacteriófagos los cuales atacan a células animales, células vegetales y bacterias, respectivamente.

Evolución de los virus

Actualmente no existe consenso respecto al origen de los virus. Una hipótesis plantea que los virus son una forma primitiva y simple previa al origen de las células, mientras que la otra hipótesis defiende la idea de que los virus son formas simplificadas que derivan de las células. El descubrimiento de los enormes y complejos mimivirus (virus que infectan amebas) sugiere que los virus tendrían un origen precelular y que ellos habrían sido los primeros en dar el trascendental paso evolutivo de reemplazar el ARN (material genético primitivo) por ADN como material hereditario.

El ciclo viral

Los virus necesitan infectar a una célula para reproducirse. De ella obtienen la materia y la energía para sintetizar nuevos ácidos nucleicos y proteínas. Durante el proceso de replicación viral o ciclo viral que ocurre dentro de una célula eucarionte infectada por virus, se distingue la siguiente secuencia de eventos:

  1. Fijación o absorción. Unión del virus a la membrana plasmática de la célula hospedera.
  2. Penetración. El virus o su material genético ingresa al citoplasma celular.
  3. Denudamiento. El material genético del virus se libera en el citoplasma celular por acción de enzimas lisosomales.
  4. Biosíntesis de macromoléculas. Replicación del genoma viral y síntesis de las proteínas virales usando la maquinaria metabólica celular. Dependiendo de la naturaleza del ácido nucleico viral (ADN o ARN) existen dos formas distintas de replicación del genoma vírico: Replicación en los virus con ADN, ocurre de manera análoga al proceso de replicación del ADN celular. Replicación en los virus con ARN, el ARN que ingresa a la célula es replicado por una ARN polimerasa viral. Luego, el genoma viral es transcrito en ARN mensajeros, los cuales son traducidos por ribosomas de la célula, generando las proteínas estructurales del virus y la enzima ARN polimerasa viral.
  5. Ensamblaje. Se asocia el material genético viral con sus proteínas estructurales conformando la nucleocápsula.
  6. Liberación. El virus sale de la célula infectada.

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